¡Granada en SKA!

Instalaciones de SKA y Rafael Rodrigo, esta mañana, en Granada/ALFREDO AGUILAR
Instalaciones de SKA y Rafael Rodrigo, esta mañana, en Granada / ALFREDO AGUILAR

España participa en la construcción de la mayor infraestructura científica creada por la humanidad. Un proyecto que se coordina desde el Instituto de Astrofísica de Andalucía y que estos días define su estrategia aquí, en nuestra ciudad

José E. Cabrero
JOSÉ E. CABREROGranada

Antes de explicar las admiraciones, necesitamos responder a la pregunta: ¿SKA? ¿Qué es eso de SKA? SKA son las siglas de 'Square Kilometre Array' o, lo que es lo mismo, el mayor radiotelescopio del mundo. Y, también, la que será la mayor instalación científica del planeta. Un hito histórico para la ciencia y la humanidad. Un avance fundamental para responder las preguntas más inexplicables de nuestra existencia (¿de dónde venimos? ¿adónde vamos? ¿quienes somos?). En junio de 2018, España se convirtió en el undécimo miembro de la organización del SKA, gracias a la coordinación que se realiza desde aquí, desde Granada, desde el Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA). Así que igual que nos hemos acostumbrado a hablar del 'Ifmif-Dones' para referirnos al acelerador de partículas que -esperemos- estará en Granada, toca incorporar a nuestro lenguaje otra muestra de que nuestra ciudad está a la vanguardia de la ciencia: SKA.

¿Qué es un radiotelescopio?

Dicho lo cual, ¿por qué las admiraciones? Hoy y mañana, el IAA acoge una reunión para establecer colaboraciones transversales entre los investigadores españoles con miras a la presentación de propuestas competitivas en el marco de los Proyectos Científicos Clave de SKA. En el encuentro, además de ochenta científicos de cerca de una veintena de instituciones, participan Vicent Martínez (coordinador de la Red de Infraestructuras de Astronomía), Antxon Alberdi (director del IAA), Lourdes Verdes-Montenegro (investigadora del IAA y coordinadora de la participación española en SKA), Phil Diamond (director general de la Organización SKA), Rafael Rodrigo (Secretario General de Coordinación de Política Científica, Ministerio de Ciencia), Isabel Márquez (vicedirectora del IAA) y Jesús Marco de Lucas (vicepresidente de Investigación Científica y Tecnológica del CSIC). Y todos, sin excepción, coinciden en una idea: el encuentro es una celebración. De ahí el título de las jornadas, '¡España en SKA!'

Vicent Martínez (coordinador de la Red de Infraestructuras de Astronomía), Antxon Alberdi (director del IAA), Lourdes Verdes-Montenegro (investigadora del IAA y coordinadora de la participación española en SKA), Phil Diamond (director general de la Organización SKA), Rafael Rodrigo (Secretario General de Coordinación de Política Científica, Ministerio de Ciencia), Francisco Cuenca (alcalde de Granada), Isabel Márquez (vicedirectora del IAA) y Jesús Marco de Lucas (vicepresidente de Investigación Científica y Tecnológica del CSIC)
Vicent Martínez (coordinador de la Red de Infraestructuras de Astronomía), Antxon Alberdi (director del IAA), Lourdes Verdes-Montenegro (investigadora del IAA y coordinadora de la participación española en SKA), Phil Diamond (director general de la Organización SKA), Rafael Rodrigo (Secretario General de Coordinación de Política Científica, Ministerio de Ciencia), Francisco Cuenca (alcalde de Granada), Isabel Márquez (vicedirectora del IAA) y Jesús Marco de Lucas (vicepresidente de Investigación Científica y Tecnológica del CSIC)

Lourdes Verdes-Montenegro es la culpable de que gran parte de esa celebración, de esas admiraciones, esté en Granada. Ella, coordinadora del proyecto en España, es la que más sabe de SKA: «Vamos a construir la infraestructura de mayor dimensión del mundo a nivel científico. Miles de antenas distribuidas en dos continentes, África y Australia, con separaciones entre las antenas que alcanzan los 3.000 kilómetros. Ese espacio, esa amplitud, dota a SKA dos propiedades: un área colectora muy grande para poder observar fenómenos muy sensibles en el universo y, al mismo tiempo, alcanzar una precisión enorme en los detalles».

«SKA tiene capacidad para detectar una señal tan débil como la de una televisión en las diez estrellas más cercanas a la Tierra. A lo mejor puede hacer el primer contacto tan esperado...» Loudes Verdes-Montenegro

Esas dos propiedades permitirán a los científicos estudiar, por ejemplo, la formación de las primeras galaxias del universo, cómo evolucionan las estrellas, pondrá a prueba la teoría de la relatividad de Einstein... «Podremos estudiar el origen de la vida. Podremos, incluso, alcanzar algo que ahora puede ser anecdótico pero que puede tener una repercusión histórica: SKA tiene capacidad para detectar una señal tan débil como la de una televisión en las diez estrellas más cercanas a la Tierra. A lo mejor puede hacer el primer contacto« tan esperado... Sería un ejemplo bonito. Bueno, espero que bonito».

Rafael Rodrigo presenta las jornadas en el IAA
Rafael Rodrigo presenta las jornadas en el IAA / A. A.

España y Granada

Rafael Rodrigo, Secretario General de Coordinación de Política Científica del Ministerio, acudió a Granada para mostrar el apoyo «serio y comprometido» del Gobierno con SKA. «Es la mayor apuesta de la astronomía de nuestra época. Durará cerca de 50 años. Y España no se podía quedar fuera. España tiene una comunidad científica muy apropiada para llevar a cabo este proyecto», dijo Rodrigo.

El Secretario General explicó que España, ahora mismo, forma parte de SKA como observador. «Pero esperamos que a primeros del año que viene se firme el tratado para que España sea socio de primer nivel del radiotelescopio».

«Es la mayor apuesta de la astronomía de nuestra época. Durará cerca de 50 años. Y España no se podía quedar fuera» Rafael Rodrigo

Francisco Cuenca, alcalde de Granada, participó en la inauguración de las jornadas '¡España en SKA!' Cuenca subrayó el protagonismo de Granada en este ambicioso proyecto científico, ya que «toda la coordinación de los agentes científicos se lleva desde Granada, desde el IAA. Lo que implica -dijo- un paso más para señalar a Granada en la comunidad científica. Granada, ciudad de la ciencia y el conocimiento».

Francisco Cuenca, durante su intervención.
Francisco Cuenca, durante su intervención. / A. A.

El encuentro en Granada

La reunión busca crear las sinergias necesarias que garanticen el máximo retorno científico. Para alcanzar estos objetivos, la reunión se dividirá en dos jornadas: la primera, hoy, contará con charlas invitadas en las que se ofrecerá una visión general y actualizada sobre SKA y contribuciones orales sobre aquellas en las que SKA es de mayor interés para la comunidad española. En la segunda jornada los participantes se dividirán en varias sesiones paralelas temáticas, centradas en la discusión de las colaboraciones. La reunión contará con la asistencia de varios responsables científicos del SKA, que rotarán entre las diferentes sesiones para resolver las cuestiones más específicas.

SKA será el mayor generador de datos científicos del mundo. Los datos se enviarán a la red mundial de Centros Regionales del SKA, que a su vez darán acceso a los datos y a las herramientas para su análisis. «Somos conscientes del reto que constituye la extracción de conocimiento científico a partir de este inmenso flujo de datos. SKA cambiaraì la manera de hacer ciencia y estos centros serán el núcleo de este cambio. Por ello en el IAA, como parte del programa de excelencia Severo Ochoa, estamos trabajando en la creación de un Prototipo de Centro Regional de SKA, esencial para prepararnos para el análisis de macrodatos siguiendo los principios de la Ciencia Abierta -apunta Lourdes Verdes-Montenegro (IAA-CSIC)-. En el futuro constituiría un elemento central para la explotación del SKA en áreas científicas en las que España es reconocida en todo el mundo. Para ello es fundamental colaborar con otros centros a nivel nacional, así como integrarnos en la red internacional de Centros Regionales de SKA».

Rafael Rodrigo y Phil Diamond, director general de SKA.
Rafael Rodrigo y Phil Diamond, director general de SKA. / A. A.

Sobre SKA

El proyecto SKA constituye un esfuerzo internacional para construir el mayor radiotelescopio del mundo, con un área colectora equivalente a un kilómetro cuadrado (un millón de metros cuadrados). La escala del SKA representa un enorme salto adelante en ingeniería e investigación y se traducirá en un incremento correspondiente en capacidad científica cuando comience a operar en 2023-24.

El SKA, la mayor infraestructura científica proyectada hasta la fecha, constituirá una revolución en astronomía: sus miles de sensores observarán el cielo desde los continentes africano y australiano diez mil veces más rápido y con cincuenta veces más precisión que los radiotelescopios actuales. SKA permitirá realizar contribuciones revolucionarias a la astrofísica, la astrobiología y la física fundamental, áreas actualmente objeto de investigación en los principales centros astrofísicos de España, así como en geofísica y geodesia.

Sus miles de sensores observarán el cielo desde los continentes africano y australiano diez mil veces más rápido y con cincuenta veces más precisión que los radiotelescopios actuales

Pero SKA también supondrá una revolución tecnológica en campos como la distribución y procesado masivo de datos a gran velocidad (del orden de trillones de operaciones matemáticas por segundo), la generación, almacenamiento y distribución de calor y electricidad, o la e-Ciencia como herramienta clave para permitir la colaboración a nivel mundial necesaria para desarrollar y explotar este instrumento.

La Organización SKA, con sede en el Observatorio de Jodrell Bank (Reino Unido), se estableció en diciembre de 2011 como una empresa sin ánimo de lucro con el fin de formalizar las relaciones entre los socios internacionales y centralizar la dirección del proyecto. Trece países son actualmente miembros de la Organización SKA: Alemania, Australia, Canadá, China, España, Francia, India, Italia, Nueva Zelanda, Países Bajos, Reino Unido, Sudáfrica y Suecia.