Cuantifican por primera vez la emisión de CO2 de los ríos intermitentes

Vista del Ugab, un río intermitente de Namibia./UGR
Vista del Ugab, un río intermitente de Namibia. / UGR

Los ríos intermitentes son aquellos que se secan durante una parte del ciclo anual, cuya información (a pesar de suponer la mitad de la red mundial de ríos actualmente) no se tiene en cuenta a la hora de determinar la contribución global de los ríos en la liberación de CO2 a la atmósfera

EFEGRANADA

Un equipo internacional de investigadores en el que participa la Universidad de Granada ha cuantificado por primera vez las emisiones de CO2 asociadas a los 'ríos intermitentes' del planeta, que suponen la mitad de la red mundial de ríos y que serán más frecuentes debido al cambio climático.

Este trabajo está liderado por el Instituto Nacional de Investigación en Ciencias y Tecnologías para el Medioambiente y la Agricultura de Francia y en él participan investigadores de todos los continentes, ha informado este martes la Universidad de Granada.

Supone la primera contribución del '1000 Intermitent River Project', un programa internacional dedicado al estudio de los grandes olvidados de las redes fluviales: los ríos y arroyos temporales, es decir, los que se secan durante una parte del ciclo anual.

En los ríos permanentes, donde el agua corre de forma ininterrumpida a lo largo del año y los organismos descomponedores están normalmente activos, hojas, ramas y otros detritos son rápidamente descompuestos, liberando CO2 a la atmósfera de forma más o menos continua.

En cambio, en los ríos intermitentes los detritos (materia muerta que proviene de la descomposición de fuentes orgánicas) se van acumulando durante el periodo de sequía y no son descompuestos hasta que no vuelve a correr el agua.

Esto produce importantes emisiones de CO2 en forma de pulsos, que hasta el momento habían sido prácticamente ignoradas por la comunidad científica.

Para llevar a cabo este trabajo, los investigadores muestrearon durante los meses de sequía de 2015 y 2016 un total de 212 ríos intermitentes en 22 países, desde la región polar hasta el corazón de bosques tropicales y los desiertos más áridos.

El material recogido fue sometido a pruebas en laboratorio y rigurosos análisis estadísticos, según los investigadores, que descubrieron que la cantidad de material que se acumula en los ríos intermitentes, así como el CO2 que se libera durante su descomposición, varía mucho según el clima, la anchura del río, la vegetación de ribera y la duración del periodo de sequía.

También influyen otros factores, según uno de los autores de este trabajo, el investigador del departamento de Zoología de la Universidad de Granada Marcos Moleón Paiz.

Según explica, en ambientes áridos como los desiertos de Namibia, donde la vegetación es escasa y aún existen importantes poblaciones de elefantes o rinocerontes, buena parte de los detritos acumulados en el lecho seco de los ríos procede de los excrementos de estos animales, que pueden movilizar grandes cantidades de materia vegetal desde lugares remotos hacia los ríos, y viceversa.

«Investigar el papel ecológico de esta megafauna es un reto de primer orden y urgente debido a las múltiples amenazas que se ciernen sobre estas especies«, señala.

Los resultados de este estudio indican que la exclusión de los ríos intermitentes conlleva una notable infravaloración de la contribución global de los ríos en la liberación de CO2 a la atmósfera.

Fotos

Vídeos